電影《世界末日》真人版?原來 NASA 他們默默守護了我們那麼多年

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在這個有無止盡威脅的世界,最令人擔憂的莫過於那些會傷害我們生命的東西。而大型的小行星撞擊地球所造成的大災難大概是名單中的前幾名。

殺手小行星(Killer asteroids)就是屬於那種慢慢浮現並對人類存在造成威脅的事件,如同溫室效應。由於這些小行星是逐漸出現的,因此引起了許多科學家的注意,他們也開始利用手上的器材與科技試著琢磨出解決的辦法。

這種逐漸出現的威脅很容易被忽略,這就是談到小行星、彗星會發生的狀況。雖然是科幻題材中主要的討論對象,但這些近地天體(Near Earth Objects,NEOs)是真實存在的。

  • 過往經驗告訴我們:小行星、彗星撞地球不是沒有可能

2013 年,一個直徑 18 公尺寬的小行星在俄羅斯郊外上空無預警的爆炸。一月時,一個大型的小行星以 120 萬公尺的距離和地球擦身而過,這個距離足以引起 NASA 的 NEO 辦公室領導團隊—噴氣推進實驗室(Jet Propulsion Lab)的關注。

這賭注相當高。小行星撞擊地球最為人所知的大概就是 6500 萬年前的恐龍滅絕事件。位於美國加州 NASA 埃姆斯研究中心(NASA Ames Research Center)當中的太陽系探索研究協會(Solar System Exploration Research Virtual Institute)的資深科學家 David Morrison 認為,在「合理的預測」下,如果我們真的面臨小行星的撞擊,在太空領域有所發展的國家勢必會想辦法偏離其航道來拯救地球。

  • 如何讓星體航道偏離,拯救地球?

但是該如何做到?太空工程師相信他們能從現有的科技當中發展出有效的方法。而兩個最著名的策略包括了使用炸藥將小行星炸毀或是使小行星偏離軌道,讓地球免於災難。

來自美國國家科學院、國防部、NASA、以及專門的機構如小行星偏轉研究中心(Asteroid Deflection Research Center)的專家們都同意提早的警告—撞擊前幾年或十幾年—對於有效的保護是不可或缺的。

第一步就是列出一張在宇宙深處的危險小行星清單。NASA 不再進行指認與追蹤小行星的工作,一部分是因為他們已經超出預算(大約每年 4000 萬美金)太多。

還好私人部門還有人要繼續進行。前太空人、物理學家、以及B612 基金會的共同創辦人 Edward Lu 提到:「你不能因為看不到就停止研究。」他更提到要加速追蹤這些小行星的方法就是將一座望遠鏡—名為 Sentinel—送上太空,就能夠指認過去未知並超過 140 公尺的小行星。他說到自己的私人基金會能夠比政府部門更快速的分析這些資料,並且花費更少。

一旦經過指認,殺手小行星就會被摧毀或是改變軌道。美國與俄國所擁有的大量氫彈就能夠將這些近地天體炸成碎片。如果核但被證實在太空不應使用的話,「重力牽引機」以及「動力撞擊體(kinetic impactor)」能夠改變小行星的軌道讓他們錯過地球。我們只要改變六分鐘的小行星抵達時間就能夠避免撞擊。最後,事先的預警能讓目標區域的人們先行撤離。

當然最關鍵的,還是錢。要對小行星有所作為最終還是會花上一大筆錢,有了足夠的資金,科學家便能夠得到極大的助益,來拯救人們、甚至免於人類滅絕。

但如果偏離軌道的系統失靈或是使得小行星降落的地點不同於預期而造成損害?Carl Sagan 稱之為「偏離困境」;甚至更糟的有可能是壞人狹持了偏離系統並且讓小行星直直地向地球而來,那該如何是好?

因此太空科學家相當開心的另一個預防辦法—對於他們研究的政治批准—因為他們的研究最後有可能是會對地球居民造成威脅的。

(資料來源:Spectrum.ieee.org;圖片來源:NASA Goddard Photo and Video,CC Licensed)

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