競賽點子與 KICKSTARTER 募資的距離

( 原作者 ALCHEMA 技術長楊翊弘, ALCHEMA 林柏甫修編)

群眾募資爆紅到現在,早不是件新鮮事了。但有個想法、做出個原型,就真的可以上募資平台了嗎? 我們 ALCHEMA 團隊從最早在 2014 年 Mobileheros 聯發科技穿戴式暨物聯網裝置競賽以智慧釀酒瓶蓋得到冠軍後,整整花了將近兩年的時間,才啟動了在 Kickstarter 的專案。在這段時間裡,常碰到的問題不外乎是「產品做出來了嗎?」「上架了嗎?」而這些問題就跟逢年過節被問要結婚了沒一樣,令人難以回答。

從一個「比賽作品」要進化到「產品」,中間的過程到底有多麼複雜呢?前者是「手工藝」,只需用開發板及我們的點子就可以打造出來,但一個完整的產品是個「工業」,要考量成本、量產的可行性以及可靠度,更甚者就是未來的退換貨、保固還有維修……等,這些都是從開發板到產品所必須慢慢修正並確定下來的東西。

ALCHEMA 產品開發可以分為以下幾個階段。

參加比賽初露頭角

穿戴式暨物聯網比賽的時候,想要「讓初學者也能輕易釀酒」。一開始我們想,阿不是丟個酒精偵測器就做好了嗎?帶著這簡單的想法去拜訪社區大學的老師、找釀酒專家請教,才發現原來釀酒不只是酒精的變化,從溫度、壓力、密封……等,有太多的眉眉角角要注意!

確定好想要解決的問題後,接下來就是動手驗證了。我們把開發板接上需要用到的偵測器和消毒燈,再寫一個App來控制它。接著,我們找了一個罐子,透過 3D 印表機幫它印出一個空心的殼,請土木系的同學在殼上鑽幾個洞讓偵測器露出,再把開發板嵌進去,用強力膠把接縫黏住,完成了第一代原型機。

我們成功地用它驗證了電路的部分,以及用它輔助釀酒的可行性,但透過開發板和 3D 印表機製作的東西,不論美觀、機構可行性、成本及可靠度,都還遠遠的無法商品化。

決定商品化以後接踵而來的問題

當我們決定要成立公司,並把作品變成產品時,就進入了驗證期。開始一一確認各個功能是否在商品上能真正的運作,以及商品化的成本是否可以接受,也試著跳脫盒子思考,看能不能想出可達「效果」但比原本更有「效率」的機構設計。我們針對每個功能,都仔細考慮以及討論一遍,再增增減減修修改改。漸漸地,我們越來越能掌握產品真正需要什麼功能。

這個時期,最大的修正是把產品從一個瓶蓋修正為一整套瓶子。原因很簡單,因為我們不可能只提供蓋子然後讓使用者自己去找對應的瓶子,且單單瓶蓋沒有辦法解決二氧化碳排出的問題。那既然已經提供了瓶子,何不把它設計得更有質感,讓釀酒的體驗更好?

在這個階段我們做出了 POC2 (Proof of Concept),也就是第二版的概念驗證,但由於那時候我們對於機構的瞭解還不夠,沒有看出負責設計的廠商尺寸估計錯誤,導致我們沒辦法在這版的模型把電路板放進去,也就沒辦法驗證釀酒所需的氣密功能。

不過,由於我們持續地在跟使用者訪談,確認產品的功能是否符合他的需要。在這個階段我們得到許多回饋,讓我們知道這個 POC2 離商品化其實還有一段路要走,我們更加地努力針對這些意見去修正我們的產品,要讓產品的設計更有質感。

每天打 20 通電話的日子

當我們確認好產品功能以及軟硬體架構,外觀的改版設計便開始進行了。由於電路板、機構設計及功能性缺一不可,我們花了大量時間跟廠商討論機構要如何安排所有功能,例如我們想要在上蓋顯示 LED 燈,那就必須決定 LED 燈該安排什麼位置才適當,但這些又會連帶地影響到我們的電路板的走線以及設計,我們必須在多家廠商之間反覆溝通,以便達到最好的效果。

許多配合廠商也需要開始接洽,諸如電子電路廠、塑膠射出場、包裝廠、零件供應商……等。在機構設計的同時,也要去確認包裝是否可行(包裝廠商)、這個大小要怎麼運送(海運、宅配公司)甚至是安規是否會有疑慮(安規實驗室)。

這時最大的困難點是,對於我們這種新創小團隊來說,沒有錢也沒有量,許多廠商都會對你不屑一顧。像是在接觸充電器廠商,說出要做 3000 個這個量,廠商便斷然地拒絕接我們的單,他說 3000 個,一個就算賺你 10 元,總共也才 3 萬元,對於生產換產線以及他們要提供的支援來說一點都不划算,直接就不再接電話。

這段時間接觸的廠商,大大小小加起來已經超過了 300 家,對於我們這種沒有名聲的小公司來說,只能看著黃頁一家一家打電話,一家一家地拜訪。有時也透過親朋好友聯繫一些配合過的廠商,希望能找到互相認同的合作夥伴。每天都要打 10 到 20 通電話,有時碰到對我們嗤之以鼻的廠商,我們總是告訴自己,等我們有一天長成世界頂尖的公司時,他們一定會為自己的眼光感到後悔。幸運的是,付出都是有代價的,現階段我們找到了很多很棒的合作夥伴來支持我們一起完成這個夢想。對於那些願意全力支持我們的廠商,我們真的非常非常感謝。

這個階段我們嘗試把我們的平面設計給實體化,把真正的外觀設計 (Industrial design, ID) 導入產品。但這版的模型還是有些地方不夠理想,像是 LED 燈的發光效果不夠均勻,還有前門的開關方式不夠順暢。同時,這版本的模型也經由我們成員帶去四處展覽,包含台灣與美國,發現跟潛在客戶的喜好有一些差距,於是在這個時間點,我們選擇了更換設計公司,代表這不會是我們預期最終版的設計,更讓我們宣布了一件嚴重的事情,也就是上 Kickstarter 的時間需要延遲。

就差那麼一點點

更換設計公司,代表我們之前的設計以及功能驗證都要從頭來過,這的確讓我們懊腦,但由於新的設計公司非常給力的支持,我們也能根據之前的設計經驗和台灣和美國潛在使用者的回饋,來跟他們充分且仔細的討論。由於我們這種新創團隊資源真的非常有限,必須要更好的利用每一分資源,讓它發揮最大的價值。

目前,我們的設計已經完成,外觀的設計質感以及功能都得到正面的回饋。現在正在努力的部分,就是要準備導入量產,雖然給塑膠射出廠評估這東西製作是沒有問題的,但如何更有效的降低成本並確認生產流程,模具怎麼開、射出怎麼射、組裝怎麼組、運送怎麼走、電子電路怎麼測試,都還必須花時間處理,每一個環節都要確保流暢、不能有任何意外,並且要找到最經濟實惠的處理方式。

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這些不同的階段,是 ALCHEMA 一步一步的歷程,每個階段都耗費了大量時間以及心力,不論是韌體、硬體、App、雲端,一點一點的,我們把這些碎片結合在一起,去跟各式各樣不同的廠商討論接洽,雖然過程很複雜,但一切就是為了希望使用者拿到「最簡單卻最完美的產品」。

現在,ALCHEMA 終於登上了世界最大的群眾募資舞台 Kickstarter ,將我們的成果與全世界一起分享。也請大家多多給予我們這個從創意發想、工業設計、機構設計、產品驗證到量產,都運用台灣資源打造的產品。

相關連結:

ALCHEMA 官方網站:http://www.alchema.com/

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